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Así es como varios científicos han conseguido convertir CO2 en combustible líquido puro

  • “La reducción de dióxido de carbono es muy importante para el mundo”
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Foto de archivo

Científicos de la Universidad de Rice han logrado que un gas de efecto invernadero común pueda ser reutilizado de manera eficiente y respetuosa con el medio ambiente gracias a un electrolizador que utiliza electricidad renovable para producir combustibles líquidos puros.

El reactor catalítico desarrollado por el ingeniero químico y biomolecular del laboratorio de la Universidad de Rice, Haotian Wang, utiliza dióxido de carbono (CO2) como materia prima y, en su último prototipo, produce altas concentraciones de ácido fórmico altamente purificado. El método se detalla en ‘Nature Energy’.

En las pruebas, el nuevo electrocatalizador alcanzó una eficiencia de conversión de energía de aproximadamente el 42%. Eso significa que casi la mitad de la energía eléctrica puede almacenarse en ácido fórmico como combustible líquido.

Un portador de energía

“El ácido fórmico es un portador de energía -afirma Wang-. Es un combustible de celda de combustible que puede generar electricidad y emitir dióxido de carbono, que puedes tomar y reciclar nuevamente”.

Además, es fundamental en la industria de la ingeniería química como materia prima para otros productos químicos y un material de almacenamiento de hidrógeno que puede contener casi 1.000 veces la energía del mismo volumen de gas hidrógeno, que “es difícil de comprimir”, según Wang. “Ese es actualmente un gran desafío para los automóviles con celdas de combustible de hidrógeno”, advierte.

Más avances

Dos avances hicieron posible el nuevo dispositivo, según indica el autor principal e investigador postdoctoral de Rice, Chuan Xia. El primero fue el desarrollo de un catalizador de bismuto bidimensional robusto; el segundo, un electrolito de estado sólido que elimina la necesidad de contar con sal como parte de la reacción.

“El bismuto es un átomo muy pesado, en comparación con los metales de transición como el cobre, el hierro o el cobalto -declara Wang-. Su movilidad es mucho menor, particularmente en condiciones de reacción. De modo que estabiliza el catalizador”. Además, el reactor está estructurado para evitar que el agua entre en contacto con el catalizador, lo que también ayuda a preservarlo.

Xia puede fabricar los nanomateriales a granel. “Actualmente, las personas producen catalizadores en las escalas de miligramos o gramos”, apunta el científico, que revela que el equipo desarrolló una forma de producirlos a escala de kilogramos, lo que permitirá que el proceso sea más fácil para la industria.

Por otro lado, el electrolito sólido a base de polímero está recubierto con ligandos de ácido sulfónico para conducir carga positiva o amino-grupos funcionales para conducir iones negativos. “Por lo general, las personas reducen el dióxido de carbono en un electrolito líquido tradicional como el agua salada -explica Wang-. Quieres que conduzca la electricidad, pero el electrolito de agua pura es demasiado resistente. Necesitas agregar sales como cloruro de sodio o bicarbonato de potasio para que los iones puedan moverse libremente en el agua”.

Pero cuando se genera ácido fórmico de tal manera, se mezcla con las sales, añade el investigador. “Para la mayoría de las aplicaciones, tienes que eliminar las sales del producto final, lo que requiere mucha energía y costo (agrega). Por lo tanto, empleamos electrolitos sólidos que conducen protones y pueden estar hechos de polímeros insolubles o compuestos inorgánicos, eliminando la necesidad de sales”.

Producir otros combustibles

La velocidad a la que fluye el agua a través de la cámara del producto determina la concentración de la solución. El rendimiento lento con la configuración actual produce una solución que es casi un 30% de ácido fórmico en peso, mientras que los flujos más rápidos permiten personalizar la concentración. Los investigadores esperan alcanzar concentraciones más altas de los reactores de próxima generación que aceptan el flujo de gas para extraer vapores de ácido fórmico puro.

Con el reactor actual, el laboratorio generó ácido fórmico continuamente durante 100 horas con una degradación insignificante de los componentes del reactor, incluidos los catalizadores a nanoescala. Wang sugirió que el reactor podría ser fácilmente modificado para producir productos de mayor valor como ácido acético, etanol o combustibles de propanol.

“El panorama general es que la reducción de dióxido de carbono es muy importante por su efecto sobre el calentamiento global y por la síntesis química verde”, comenta Wang. “Si la electricidad proviene de fuentes renovables como el sol o el viento, podemos crear un circuito que convierta el dióxido de carbono en algo importante sin emitir más”, concluye.

5 avances científicos que te cambiarán la vida

Avances científicos.
La primera foto de un agujero negro está causando furor en todo el mundo; y como no, si confirma la teoría de la relatividad de Albert Einsten.  
Y aunque este hecho es histórico, la ciencia nos ha regalado otros descubrimientos que han cambiado nuestra percepción del mundo o que podrían ayudar a mejorar nuestras condiciones de vida. 
Lo más cool es que varios de ellos son 100% mexicanos y aquí te los mostramos:

1. HELADO PARA LA COLITIS

En México, entre el 16 y 30% de la población tiene síndrome de intestino irritable, mejor conocido como colitis y afecta principalmente a mujeres menores de 45 años de edad.
Por eso resulta relevante la creación de un helado probiótico que restablece el balance de la microbiota intestinal, con lo cual se podría contribuir a mejorar la salud digestiva de las personas que padecen colitis.
El alimento fue creado por científicas del Centro de Investigación en Alimentación y Desarrollo (CIAD). Los efectos benéficos de este desarrollo tecnológico se demostraron en pruebas de laboratorio, tanto en los estudios in vitro como en los realizados con ratones. Por lo que, mejora la absorción del calcio y disminuye las molestias ocasionadas por la colitis.
La investigadora responsable de este trabajo es Gabriela Ramos Clamont Montfort, profesora investigadora de la Coordinación de Ciencia de los Alimentos del CIAD, quien ha dirigido un proyecto de investigación y tesis de maestría, de los cuales emanó dicha innovación tecnológica.
El nombre del helado es Saludatto y se exhibió en la Cohorte 2019 del Nodo Binacional Noroeste (NoBi) realizado en Culiacán, Sinaloa.




2. MANO MIOELÉCTIRCA

Alumnos y egresados de la Universidad Veracruzana (UV) desarrollaron un prototipo de mano mioeléctrica, sistema que interpreta señales a partir de la electricidad generada por los mismos músculos del paciente al moverse.
La institución universitaria informó que con este desarrollo se da continuidad al proyecto inicial de una prótesis mecánica de mano de la Facultad de Ingeniería Mecánica y Eléctrica (FIME), y que el investigador Gustavo Barrios Sierra retomó para desarrollar un nuevo prototipo.
“Queremos que los pacientes tengan la sensación de que realmente es una parte de ellos, que sea menos invasiva y no se tenga que flexionar todo el brazo para sujetar los objetos”, resaltó Barrios.
En diciembre de 2017 fue concluida la primera etapa de este proyecto en el Laboratorio de Investigación en Mecatrónica Aplicada, por Luis Enrique Escobar Jiménez, creador de una prótesis mecánica de mano que le fue adaptada a Jacob, un menor de siete años de edad.

Después, Gustavo Barrios desarrolló la parte electrónica para semiautomatizar la prótesis y así pudiera cerrarse la mano sin necesidad de que el paciente contrajera todo el brazo, es decir, que el prototipo funciona por medio de señales mioeléctricas que se leen a partir de la electricidad generada por los músculos al moverse.

3. PAPILOMA HUMANO

Con estudios moleculares, el IPN comprobó la eliminación del Virus del Papiloma Humano (VPH) focalizado en el cérvix uterino de 29 mujeres de la Ciudad de México, tratadas con terapia fotodinámica, técnica no invasiva la cual puede ser un método eficaz para prevenir este padecimiento, que constituye la segunda causa de muerte en mexicanas.
La científica Eva Ramón Gallegos refirió que el estudio también arrojó que mediante esa terapia es posible eliminar las lesiones premalignas de cáncer de cérvix en una etapa inicial.
La investigadora precisó que en la fase clínica se han tratado con esta terapia a 420 pacientes de Oaxaca y Veracruz, además de las 29 de la Ciudad de México, quienes estaban infectadas con el VPH, presentaban lesiones premalignas en el cérvix o tenían ambas afecciones.
“En la primera parte participaron mujeres de Oaxaca y Veracruz, con resultados alentadores. En la aplicación de la técnica en las capitalinas también tuvo un efecto muy esperanzador, lo que abre la posibilidad de hacer más eficaz el tratamiento, al usar el esquema que se adapte a la situación de las pacientes”, subrayó. Los resultados arrojaron que las mujeres que sólo tenían el virus sin lesiones, se eliminó el VPH en 85%
En el caso de las mujeres de la Ciudad de México, la investigadora indicó se les aplicó el doble de la concentración de ácido delta aminolevulínico. El tratamiento se realizó dos ocasiones con intervalo de 48 horas.



En este grupo se logró eliminar el VPH en 100% de las pacientes que lo portaban sin tener lesiones, 64.3% en las mujeres con VPH y lesiones, y 57.2% en quienes presentaban lesiones sin VPH.
Antes de someterse a la terapia, libre de efectos secundarios, a las pacientes se les realizaron estudios de colposcopía, papanicolau, captura de híbridos, reacción en cadena de polimerasa y una biopsia para diagnosticar lesiones premalignas o infección con VPH.

4. LA PÍLDORA CONTRA EL VIH

El gobierno de Cuba, junto con la Organización Panamericana de la Salud (OPS) diseñó una píldora que es capaz de prevenir el contagio de VIH en un 90%. 
La profilaxis preexposición, nombre que se le da a esta píldora, todavía en su etapa de prueba, pero ya fueron administradas a un grupo  por 28 personas, las cuales estarán en observación para monitorear los resultados.
Las personas a las que se les administra el medicamento mostraron una conducta riesgosa y, por consiguiente, alta posibilidad de contraer la enfermedad.


5. BOSÓN DE HIGGS (BONUS)

Aunque este descubrimiento puede sonar muy lejano, es uno de los hitos más importantes de la historia.
En 2012, un grupo de científicos dio a conocer que tras años de búsqueda habían encontrado el Bosón de Higgs, una de las partículas elementales que podría explicar gran parte del origen del universo.
Peter Higgs y François Englert recibieron el premio Nobel de Física de 2013 por haber predicho la existencia de la partícula medio siglo antes. 
El bosón de Higgs es tan importante dentro del modelo estándar porque él es el que ayuda a que todas las partículas tengan masa, explicó para El País, la física Mariam Tórtola.
“En el modelo estándar se había predicho, y uno de los que hizo fue un físico llamado Peter Higgs en 1964, un mecanismo mediante el que las partículas elementales habrían obtenido su masa. A eso se le llamó “mecanismo de Higgs” y a la partícula que lo provocaría, bosón de Higgs. La explicación era muy elegante pero con el paso de los años apareció un problema. El bosón de Higgs no aparecía”, explica Tórtola.
Fue hasta 2012 cuando se logró detectar la partícula gracias a la construcción del Gran Colisionador de Hadrones.

Avances en genética, ciencia y cine de ciencia ficción y el eclipse de luna

Grandes hallazgos de 2018, una planta con un gen de conejo y el mecanismo que permite oler, entre las noticias genéticas que repasa Javier Novo. Comienza el ciclo Lo desconocido: ciencia y cine.

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La revista Science’ consideró que el mayor avance científico de 2018 fue el seguimiento de la actividad génica de una sola célula a través del tiempo . Un estudio que permitió ver qué genes se activan y desactivan en las células a medida que se desarrolla un embrión. Esta tecnología muestra cómo una sola célula se convierte en los tejidos y órganos intrincados de un animal adulto. Este es el punto de partida, junto con otras noticias interesantes de 2018, de nuestra charla sobre genética con el profesor de la Universidad de Navarra Javier Novo. No faltarán las referencias a la investigación china que llevó al nacimiento de las dos primeras personas transgénicas declaradas, posiblemente el anuncio científico más polémico del pasado año. Hablamos también de lo que ocurre cuando se añaden genes de conejo a una planta. El gen que codifica una proteína con la que los mamíferos procesamos tóxicos en el hígado, introducido en un potos, convierte esta conocida planta de interior en un potente filtro que elimina tóxicos ambientales del aire. Además Javier Novo nos explicará cómo funciona el mecanismo que permite distinguir los olores, y que implica una intrincada relación entre genes y neuronas.

Hoy se ha presentado la segunda edición del ciclo s Lo desconocido: cine y ciencia, en el que colaboran la filmoteca vasca y el DIPC. El año pasado triunfaron en el donostiarra centro tabakalera, con algún pase en Bilbao, y este año Se suma a la iniciativa el Museo de Bellas Artes de Bibao, de manera que todas las películas: desde 2001 odisea en el espacio hasta blade runner 2049, se van a proyectar al completo en las dos ciudades. Serán científicos y científicas de diferentes universidades y centros de investigación quienes presenten cada película, y dirijan después una charla coloquio para analizar temas que van desde la exploración espacial a los límites de la inteligencia artificial, o de la edición genética. Ricardo Díez Muiño, director del DIPC, nos guñia a través del programa de cine y charlas científicas.

Esteban Esteban, presidente de la Asociación para la Enseñanza de la Astronomía, nos da las claves del eclipse total de luna que se producirá la noche del lunes 21. Un eclipse que se podrá seguir en su totalidad desde Europa.

Científicos chinos camuflan mensajes secretos imitando el canto de cachalotes

Científicos de una universidad china consiguieron camuflar mensajes secretos con un método que imita el canto de los cachalotes, que habitualmente es ignorado por los sistemas de reconocimiento de señales submarinas, informó hoy el diario hongkonés South China Morning Post.

La técnica desarrollada consigue editar los sonidos de los cachalotes para insertar mensajes codificados en ellos, que son emitidos de manera que quienes no disponen del código para descifrarlo no conseguirían diferenciarlos de los originales, aseguró al citado medio el profesor de la Universidad de Tianjin (noreste) que dirigió la investigación, Jiang Jiajia.

El equipo escogió a los cachalotes para desarrollar este estudio debido a que viven en todos los océanos y a que los sistemas de reconocimiento de señales submarinas suelen filtrar sus sonidos, lo que podría suponer una ventaja para que los submarinos militares eviten ser localizados, según Jiang.

Hasta ahora, los submarinos militares tienen dos métodos para tratar de operar secretamente: emitir señales más débiles, inútil en largas distancias, o codificarlas para que quienes las intercepten no puedan descifrarlas, aunque no evitaría que el enemigo descubriera sus ondas.

Por tanto, los científicos aseguraron que este nuevo descubrimiento supone un incremento en el nivel de seguridad de las comunicaciones submarinas, ya que, a pesar de que se pudieran detectar las ondas emitidas, se confundirían con los auténticos sonidos de los cachalotes.

Esta no es la primera vez que un equipo de científicos chinos consigue avances relacionados con la detección de submarinos: en diciembre de 2016, investigadores de la ciudad de Wuhan (centro) descubrieron una forma de hacer que las ondas sonoras emitidas por un sónar no reboten, que es lo que permite identificar la presencia de una de estas naves.

Las tecnologías de camuflaje de submarinos se han estudiado desde la Segunda Guerra Mundial y actualmente la más utilizada son capas externas de caucho o plástico, pero han probado ser insuficientes contra los sónares más potentes.

Los mejores avances científicos e innovaciones tecnológicas del 2018

En 1995, IBM lanzó el Simon Personal Communicator. Aunque el nombre no existió hasta unos años más tarde, el Simon se conoce ahora como el primer smartphone. En aquel momento era sin duda un concepto interesante, pero pocos podían haber sabido realmente a qué conduciría y cuán penetrantes serían los descendientes del dispositivo poco más de una década después del lanzamiento del iPhone.

Desde descubrir formas de crear nuevos materiales que podrían cambiar nuestra vida cotidiana hasta explorar nuevas formas de crear la vida misma, la nueva tecnología sigue intrigando y sorprendiendo. Las innovaciones tecnológicas siguen produciéndose a un ritmo cada vez mayor, por lo que resulta fascinante considerar las posibilidades de cómo cambiarán nuestras vidas en la próxima década. A continuación se presentan algunas de las principales innovaciones tecnológicas de 2018 que tienen el potencial de cambiar el juego.

Embriones artificiales

En 2017, en la Universidad de Cambridge, en el Reino Unido, los embriólogos pudieron crear un embrión de ratón realista utilizando sólo células madre. Las células fueron colocadas en un andamiaje y los investigadores observaron cómo se comunicaban y se formaban en la apariencia de un ratón embrionario. Esto dejó abierta la posibilidad de crear algún día un embrión de mamífero totalmente funcional.

Hoy en día, el trabajo continúa en la Universidad Rockefeller y en la Universidad de Michigan con el objetivo de producir embriones humanos a partir de células madre. Si tiene éxito, esto permitiría a los investigadores obtener una mejor comprensión de las etapas tempranas del desarrollo, al mismo tiempo que investigan los efectos de la edición de genes. Tales estudios podrían abrir un nuevo mundo de avances médicos. Por supuesto, a medida que esta tecnología avance, se plantearán varias cuestiones bioéticas que es necesario abordar, incluida la cuestión de cuándo comienza a sentirse dolor en el embrión.

Impresión de metales en 3D

En los últimos años, la impresión en 3D ha pasado de ser un logro tecnológico poco conocido y apreciado por artistas y aficionados a un nombre muy conocido. Sin embargo, las impresoras y los materiales han seguido siendo lo suficientemente caros como para evitar una aceptación generalizada y afectar su capacidad de provocar cambios significativos. Sin embargo, los costes están disminuyendo y es posible imprimir con materiales distintos al plástico, es decir, con metales.

Compañías como Desktop Metal ya están enviando impresoras de metal de bajo costo capaces de generar pequeñas creaciones de metal y están ofreciendo software que ayuda a los usuarios a crear un diseño para sus objetos metálicos. Del mismo modo, GE está probando una impresora capaz de fabricar piezas metálicas de mayor tamaño y tiene previsto que esté disponible a finales de año. Esto podría tener un gran impacto en la fabricación, haciendo que ahora sea rutina para los fabricantes imprimir materiales bajo demanda, requiriendo menos espacio para el inventario y facilitando la personalización y adaptación a las siempre cambiantes demandas de los clientes.

Computación de vanguardia

Dado que los dispositivos de Internet de las cosas (idC) son más comunes en la mayoría de los casos, las redes locales se están llenando de datos. En algunos casos, esta superpoblación puede llevar a un aumento de la latencia (la cantidad de tiempo que tarda un mensaje en viajar a través de un sistema). En algunas industrias, por ejemplo, la salud, la manufactura y las finanzas, incluso la menor cantidad de latencia puede ser desastrosa.

La computación de vanguardia resuelve los problemas de latencia al permitir que los datos se procesen más cerca del dispositivo que los crea. Los datos se analizan en tiempo real y sólo los datos importantes se envían al procesamiento central o a la nube. En las empresas de fabricación, por ejemplo, esto significaría que las máquinas no abarrotan constantemente la red con datos que digan que están en línea y funcionan perfectamente. Los informes diarios todavía se pueden enviar, pero sólo la información que es vital lo hace a través de la red en tiempo real.

Computación Cuántica para Materiales

Los investigadores de IBM están apostando fuerte en la computación cuántica, creyendo que en cinco años será estudiada por todos los ingenieros informáticos y utilizada para resolver problemas en una amplia gama de industrias. A diferencia de la informática clásica, que utiliza bits para el almacenamiento, la informática cuántica utiliza bits cuánticos, comúnmente denominados qubits. Debido al comportamiento subatómico de los qubits, los ordenadores que los utilizan pueden almacenar mucha más información y consumir mucha menos energía.

Los procesadores más potentes ya han permitido a los científicos de Harvard crear moléculas de hidruro de berilio utilizando la computación cuántica. Las repercusiones de los procesadores que permiten la simulación de moléculas y enlaces químicos son de gran alcance. Se podrían desarrollar nuevos materiales para ayudar a crear proteínas para uso médico, células solares que funcionen de manera más eficiente e incluso un combustible más limpio.

IA vs IA

Aunque posiblemente no sea tan emocionante como la última batalla entre los Autobots y los Decepticons, las redes neuronales de IA están siendo enfrentadas entre sí en un esfuerzo por generar imaginación. Mediante la creación de una red generativa adversarial (GAN) entre dos IAs, empresas como DeepMind Technologies son capaces de crear IAs que aprenden a realizar tareas que implican cierto sentido de la imaginación, desde crear nuevas imágenes hasta derrotar a los humanos en el juego de ordenador Quake.

En una GAN hay dos redes neuronales en conflicto, una el generador y la otra el discriminador. El generador continúa creando imágenes específicas en un esfuerzo por hacerlas pasar por reales; mientras tanto, el discriminador determina si la imagen es como las que ha sido entrenada para reconocer o es falsa. Eventualmente, el generador se vuelve tan bueno creando las imágenes que produce algo que engaña al discriminador. Usando esta tecnología, la IA podría eventualmente producir resultados -incluyendo imágenes y lenguaje humano- que la gente no puede distinguir de lo real.

Predicciones genéticas avanzadas

Una predisposición genética a ciertas enfermedades o rasgos de personalidad no es el resultado de un solo gen, sino de una combinación de genes que trabajan juntos. Los genetistas han estado recopilando datos para reunir lo que se denomina puntuaciones de riesgo poligénico que calculan el riesgo de que una persona sea susceptible a la enfermedad.

Los puntajes de riesgo poligénico pueden ser beneficiosos para los pacientes, ya que permiten a aquellos con mayor riesgo de padecer ciertas enfermedades, como enfermedades cardíacas o cáncer, tomar medidas preventivas y recibir diagnósticos tempranos. También pueden ayudar a las compañías farmacéuticas a identificar a los voluntarios apropiados para desarrollar nuevos medicamentos. Por otra parte, la bioética vuelve a asomar la cabeza, preguntándose si la predicción de ciertas enfermedades -o incluso de la inteligencia- podría llevar a que ciertos niños recibieran un trato diferente desde el principio.

Mirando hacia el futuro

La tecnología sigue abriendo nuevas puertas en todos los aspectos de nuestras vidas pero, como se puede ver en algunos de los ejemplos anteriores, algunos avances plantean tantas preguntas como respuestas. De estas seis emocionantes innovaciones que fueron noticia en 2018, algunas podrían afectar nuestras vidas inmediatamente, mientras que otras podrían tomar tiempo para desarrollarse plenamente. Del mismo modo, podría haber investigadores que se esfuerzan en laboratorios en el anonimato y que no están listos para dejar salir al gato de la bolsa con su último trabajo, lo que podría cambiar el mundo.

10 películas, series y documentales de ciencia para ver este verano

El séptimo arte se convierte en el aliado perfecto para hablar de ciencia y tecnología desde nuevas perspectivas

Fotograma de la serie Cosmos: a spacetime odyssey

Fotograma de la serie Cosmos: a spacetime odyssey

Llegan las vacaciones, tienes más tiempo libre y, por fin, puedes disfrutar de tus aficiones. Más allá de salir y disfrutar del aire libre, una opción perfecta para sobrevivir a la áridas temperaturas del verano es disfrutar de una película o serie. Y si ya de paso puedes aprender algo, mejor que mejor. Aquí algunas recomendaciones de películas, series y documentales sobre ciencia, tecnología y medio ambiente de las que disfrutar durante tus días de descanso.

1. Del micro al macro cosmos

Cosmos: A Spacetime Odyssey (1). Neil deGrasse Tyson propone una continuación de la emblemática serie-documental empezada por Carl Sagan en la década de los 80. En ella, el astrofísico y divulgador científico plantea un viaje desde las moléculas de nuestro cuerpo (microcosmos) hasta la inmensidad del universo (macrocosmos) para descubrir las maravillas de lo que nos rodea a través de la ciencia.

2. Impacto científico

Para seguir descubriendo el mundo en el que vivimos a través de una mirada científica, una buena opción es disfrutar de Liquid Science (2) y Bill Nye: Science Guy (3) y Bill Nye saves the world (4), algunas recientes series de televisión centradas en cómo la ciencia ha cambiado (y puede cambiar) el mundo. En el primer caso, el rapero GZA emprende un viaje para conocer los “científicos que están cambiando el mundo”. En los otros dos casos, el célebre divulgador científico Bill Nye aporta evidencia científica para entender la realidad del cambio climático y explora la ciencia cotidiana con la que nos encontramos en el día a día de la mano de los expertos más destacados de cada disciplina.

3. Tierra y medio ambiente

Si lo que buscas es enamorarte (aún más si cabe) de la naturaleza, documentales como Planet Earth (5), The Blue Planet (6) y Life (7) son tu opción ideal. Todos estos largometrajes han sido reconocidos por crítica y público como “obras maestras” de su género, tanto por la belleza de sus imágenes como por el poderoso mensaje que transmiten. En este sentido, son muchos los que opinan que la producción de este tipo de documentales va muy ligado a la causa ambientalista. Es decir, al mostrar la “fragilidad del planeta”, se aumenta la conciencia ecológica ligada a la protección del medio ambiente.

4. De viaje a Marte

Para quienes no se conforman con el presente, cada vez son más series que apuestan por explorar el porvenir de la humanidad. ¿El punto de partida? Los avances tecnológicos con los que contamos en el presente y un punto de imaginación. Un gran ejemplo de ello son las series-documentales centradas en el futuro (inminente) de la exploración espacial del planeta rojoMars Generation (8) y Mars (9) plantean posibles escenarios de la “conquista” de Marte.

Tras pisar la Luna, el planeta rojo se sitúa como la siguiente frontera para la humanidad. A partir de esta premisa, la pregunta planteada por estos largometrajes es cuándo, cómo y a través de qué medios emprenderemos este viaje. Sobre este mismo tema, nunca está de más volver a ver la célebre película The Martian (10), en la que se plantea el primer viaje tripulado al planeta rojo y su los primeros asentamientos en el suelo marciano.

5. ¡Bonus! Redescubre los clásicos

El verano también puede ser un buen momento para ver (o volver a ver) aquellas películas y series de las que todo el mundo habla. Aquí sin duda entrarían todos aquellos clásicos de la ciencia ficción a través de los cuales se han abordado las posibles consecuencias (positivas y negativas) del desarrollo científico y tecnológico.

Black Mirror (Netflix), una emblemática serie sobre distopías relacionadas con los avances científicos y tecnológicos. En este emblemático puzle de cortometrajes, en el que cada capítulo puede ser visto por aislado, cada historia presenta un posible escenario en que la tecnología ha modificado la estructura social y política.

Desde el punto de vista del séptimo arte, algunos buenos ejemplos de películas emblemáticas sobre ciencia y tecnología para redescubrir durante el verano podrían ser: I.A: Inteligencia Artificial (Steven Spielberg 2001, HBO), la historia de un (niño) robot creado para hacer frente a los problemas de superpoblación , La Isla (Michael Bay 2005, HBO), un largometraje en el que se plantean debates sobre el aspecto ético de los avances en biomedicina y Yo robot (Alex Proyas 2004, HBO), una versión cinematográfica de los cuentos de Isaac Asimov, uno de los autores claves de la ciencia ficción. Pero claro está que cuando se trata de clásicos cualquier excusa es buena para volver a disfrutarlos.

La tuberculosis española de Orwell

Un estudio científico apunta a que el autor de ‘Homenaje a Cataluña’ contrajo la enfermedad que le mató en 1950 en un hospital de Tarragona durante la Guerra Civil

El escritor y periodista británico George Orwell en una locución radiofònica de 1941 en la BBC.
El escritor y periodista británico George Orwell en una locución radiofònica de 1941 en la BBC.

“Ninguna de las personas con quienes hablé en ese periodo —médicos, enfermeras, practicantes o pacientes— dejó de asegurarme que un hombre que sobrevive a una herida en el cuello es el ser más afortunado de la tierra. No pude dejar de pensar que habría sido aún más afortunado si la bala no me hubiera tocado”, escribía George Orwell en 1938 en Homenaje a Cataluña, a propósito del balazo que le atravesó la garganta durante la Guerra Civil española. Un estudio científico, del que se hizo eco ayer The Times, daría la razón al escritor británico al apuntar la posibilidad de que el autor de 1984 contrajo la tuberculosis que lo mató en 1950, en el hospital de Tarragona donde se estaba recuperando de la lesión.

El científico que lideró la investigación, Gleb Zilberstein, llegó a esa conclusión tras analizar muestras de bacterias que aún permanecían en una carta enviada por Orwell a Sergey Dinamov, redactor jefe de la revista soviética Foreign Literature, al poco tiempo de su regreso a Inglaterra en 1937. Después de comparar las características de la bacteria con los archivos de los registros médicos del Komintern, el equipo científico sugirió que el escritor contrajo la enfermedad en España debido a la falta de higiene y la ausencia de penicilina. “La mayoría de los heridos sufrían infecciones en los hospitales españoles, por lo que la mortalidad por causa de infección era muy alta”, explicó Zilberstein, quien tampoco descarta que hubiera podido contagiarse mediante la ingestión de comida contaminada.

La hipótesis presentada por el científico no convence sin embargo a Julián Casanova, historiador experto en la Guerra Civil. “En esa Barcelona de 1937, los hospitales donde ejercían sanitarios y médicos que habían llegado a las Brigadas Internacionales con una experiencia forjada en la Primera Guerra Mundial, habían logrado avances médicos importantes”, explica el historiador. Si bien entiende la fascinación que aún sigue ejerciendo uno de los autores más importantes del siglo XX, que entró a España como periodista al inicio del conflicto y acabó enrolándose como miliciano para combatir el fascismo, tiende a relativizar la importancia del descubrimiento desde un punto de vista historiográfico. “Entiendo que la historia también tiene que ver con las preocupaciones del presente”, concluye entre humor y resignación.

“¡Menudas heridas se veían allí! Para tratar algunas, empleaban un procedimiento que, supongo, se ajustaba a los últimos adelantos médicos, pero que resultaba particularmente desagradable a la vista”, relataba el escritor, que recibió el disparo mientras se encontraba en el Frente de Aragón junto a las fuerzas del bando republicano. Al abandonar la primera línea de lucha, Orwell explicó que tardaron más de una semana en examinarle la herida que le había perforado las cuerdas vocales y que el pronóstico de los médicos fue que no volvería a recuperar la voz. “Sin embargo, el tiempo demostró que [el médico] estaba equivocado. Durante unos dos meses no pude hacer otra cosa que susurrar, pero luego mi voz se tornó de pronto normal”.

Después de abandonar la Península, Orwell no solo recuperó el habla, sino que también mantuvo afilada su pluma. Tras la publicación en Homenaje a Cataluña en 1938, y antes de fallecer en Reino Unido en los cincuenta, firmó dos novelas que le han convertido en uno de los referentes morales y literarios del siglo pasado: Rebelión en la granja (1945) y 1984 (1949).

Científicos logran avance hacia baterías calcio para sustituir a las de litio

Investigadores del Instituto de Ciencia de Materiales de Barcelona (ICMAB-CSIC) han logrado por primera vez extraer electroquímicamente calcio de un óxido metálico, lo que supone un avance importante hacia la producción de baterías de calcio recargables, que sustituirán en un futuro a las de litio.

La investigación, que publica la revista “Dalton Transactions” y que el ICMAB ha llevado a cabo en colaboración con Toyota Motor Europe, demuestra que este óxido podría utilizarse como cátodo (electrodo positivo) en futuras baterías de calcio recargables.

El logro, según ha explicado la investigadora del ICMAB María Rosa Palacín, que ha liderado el estudio, supone un paso más hacia el desarrollo de baterías de calcio recargables, una alternativa con más densidad de energía y más económica que las baterías más usadas actualmente, las de ión-litio.

Según Palacín, este hallazgo, que ha sido patentado, puede contribuir a solucionar uno de los principales problemas para producir baterías de calcio recargables, que consiste en encontrar cátodos que puedan extraer e incorporar los iones de calcio de manera reversible.

En este caso, los investigadores han utilizado un óxido de calcio-cobalto, y han observado cómo cambiaba su estructura una vez que el calcio se había extraído electroquímicamente.

Este descubrimiento se añade al que el equipo de Palacín hizo en 2016, cuando demostró que el calcio metálico podía ser un buen ánodo (electrodo negativo) para las baterías, cuando el resto de la comunidad científica lo veía imposible.

Pese a la nueva patente, los investigadores han reconocido que para llevar las baterías de calcio al mercado aún falta aumentar la reversibilidad del cátodo y optimizar todos los componentes de la batería, por lo que, de momento, no existe ningún prototipo de batería de calcio recargable.

Aun así, todo el desarrollo tecnológico de las baterías de litio, que llevan cerca de 30 años en el mercado, podría servir para impulsar las baterías de calcio, una vez que se haya logrado el primer prototipo.

Científicos comprueban que un ser vivo puede extraer energía de otro

Resultado de imagen de Científicos comprueban que un ser vivo puede extraer energía de otroDesde hace tiempo se maneja coloquialmente la posibilidad de que una persona pueda extraer energía de otra. Tal vez te resuenen anécdotas sobre vampirismo ‘bioenergético’, interacciones en las que alguien toma de otra persona, y generalmente sin su consentimiento, energía vital. Por otro lado existe un probable fenómeno en el que una persona, o un grupo, cede voluntaria aunque inconcientemente su energía a favor de alguien. Esto último, en caso de realmente existir, podría relacionarse con lo que sucede alrededor de las celebridades quienes, por ejemplo, en un concierto, reciben una monumental descarga de energía por parte de sus fans . Posteriormente, una vez terminada su carrera, caen en severas depresiones o estados decadentes ante la falta de ese flujo de ingreso. También podríamos mencionar lo que ocurre con una mujer particularmente linda, a quien decenas de tipos van nutriendo cotidianamente, cediéndole energía, lo cual provoca que ella sea cada vez más hermosa –o al menos está es una de las hipótesis que podrían explicar el singular fenómeno–.

En fin, más allá de especulaciones en torno a las posibilidades de extracción energética entre seres humanos, las cuales por cierto forman parte del arco narrativo de múltiples teorías conspiracionales, un reciente hallazgo científico sugiere que efectivamente podrían estarse gestando intercambios energéticos entre personas. Investigadores de la Universidad de Bielefeld, en Alemania, comprobaron que una planta puede utilizar al resto como fuente alternativa de energía.  El equipo, encabezado por el Dr. Olaf Kruse, confirmó que un tipo de alga, la Chlamydomonas reinhardtii, no solo es capaz de operar procesos fotosintéticos, sino que intercambia energía con otras plantas, aprovechándolas como alternativas de energía. El descubrimiento fue publicado en el diario Nature Communications, suplemento de la prestigiada publicación científica Nature.

El equipo de Kruse cultivó esta microscópica alga y observo que, ante la falta de energía, estas plantas unicelulares podían extraer energía de la celulosa vegetal ubicada junto a ellas. El alga secreta enzimas que digieren la celulosa, fragmentándola en pequeños componentes de azúcar que son transportados al interior de la célula y traducidos en energía. Lo anterior le permite al alga continuar con su crecimiento. “Esta es la primera vez que se confirma este tipo de comportamiento en un organismo vegetal. Que el alga pueda digerir celulosa contradice lo expuesto anteriormente en cualquier libro de texto. Hasta cierto punto lo que estamos presenciando es una planta comiendo otra planta.” afirma Kruse.

De acuerdo con una perspectiva un tanto más new agera, pero que a la vez le da coherencia a diversos fenómenos que apreciamos de manera cotidiana, este descubrimiento podría desencadenar una eventual prueba científica de que lo mismo, un intercambio fáctico de energía, sucede entre el resto de seres vivos, incluidos obviamente los seres humanos. “Cuando en los próximos años los estudios sobre la energía sean más avanzados, veremos que esto mismo se traduce en las personas. El organismo humano es muy similar al de una planta, toma energía para alimentar estados emocionales, lo cual básicamente puede nutrir células o incrementar los niveles de cortisol (hormona esteroidea) y activar un catabolismo celular dependiendo del detonante emocional.” advierte la Dra. Olivia Bader-Lee, psicóloga especializada en ‘sanación energética’.

Por ahora solo resta que Kruse y su equipo continúen con experimentos similares, replicando el proceso pero con otras plantas, para ampliar el entendimiento sobre como funciona la transmisión de energía entre seres vivos. Investigación que eventualmente tendría que incluir a animales y personas.

Más allá de que la posibilidad de un intercambio energético real entre personas es un tema fértil para la imaginación desbordada y la confabulación psicótica, lo cierto es que este descubrimiento bien podría incluirse dentro de una reciente tendencia dentro de la cual la vanguardia científica comienza a confirmar la existencia de diversos fenómenos que hasta entonces eran concebidos, exclusivamente, dentro de una arena relativamente esotérica –por ejemplo, la existencia de universos paralelos, la transmisión informativa sin necesidad de coincidir en tiempo/espacio, o la presencia de facultades psíquicas–.

Supongo que solo me resta compartir que en lo personal me parece que el intercambio energético de personas, entre ellas, e incluso respecto a espacios físicos y a otros seres vivos, es un fenómeno relativamente explícito, que sucede de manera cotidiana y que define una parte importante de los flujos emocionales, mentales, y físicos de toda persona. Aunque tampoco descarto que esta percepción sea solo producto de una auto-sugestión –como cualquier otra posible verdad dentro de mi vida–.

Científicos vuelven completamente invisible un objeto

Un grupo de investigadores liderado por el español José Azaña publica resultados sobre invisibilidad con aplicaciones inmediatas en telecomunicaciones

En vídeo, explicación del proceso de invisibilidad de campo completo mediante control reversible del espectro de frecuencia de las ondas. L.R. Cortés y M. Seghilani INRS

Ya sea por la tranquilidad de desaparecer momentáneamente del mundo o por la seguridad de esconder algo a la vista de los demás, ¿quién no ha soñado con la idea de la invisibilidad? Los pioneros en la exploración de este concepto tan simple fueron los magos e ilusionistas quienes, basándose en la reflexión de la luz, utilizaban espejos para crear la ilusión de desaparecer objetos y personas ante el asombro del público.

Sin embargo, llevar la magia al mundo real requiere ciencia y tecnología. Un grupo del Instituto Nacional de la Investigación Científica (INRS) de Montreal, Canadá, que estudia los campos de fotónica, óptica e ingeniería de microondas, ha publicado en la revista Optica de la Sociedad Americana de Óptica (OAS) sus últimos resultados sobre la capa de invisibilidad. El equipo canadiense, liderado por el profesor toledano José Azaña, ha conseguido, por primera vez, volver completamente invisible un objeto al ser iluminado con luz de espectro completo. Esta técnica tendrá aplicaciones inmediatas en la transmisión de señales en las telecomunicaciones.

Una técnica innovadora

La búsqueda de la capa de invisibilidad lleva muchos años de estudio. En el pasado se han conseguido importantes avances como volver invisible un objeto a un rango pequeño de frecuencias (colores) del espectro de luz visible, como por ejemplo, a la luz roja. Sin embargo, estos dispositivos de invisibilidad fallaban al iluminar el objeto con luz de frecuencia distinta para los que estaban diseñados. Las limitaciones de esta técnica se hacen patentes cuando uno intenta repetir el experimento utilizando luz natural, la cual contiene en su rango de frecuencias visible todos los colores posibles.

Dispositivo experimental. ampliar foto
Dispositivo experimental. L.R. Cortés y J. Azaña INRS

Las soluciones convencionales de invisibilidad se basan en alterar la propagación de la luz alrededor del objeto a ocultar. “El problema es que los diferentes colores o frecuencias del espectro de la luz requieren diferentes intervalos de tiempo para atravesar el dispositivo de invisibilidad; y como resultado, la distorsión temporal creada en torno al dispositivo revela su presencia arruinando el efecto de invisibilidad”, explica el profesor Azaña.

La solución innovadora propuesta por el equipo de investigadores evita este problema permitiendo que las ondas se propaguen a través del objeto, en lugar de rodearlo, eludiendo así cualquier distorsión detectable en las ondas alrededor del objeto. La clave de esta técnica reside en desplazar primero las frecuencias de luz a regiones del espectro que no van a verse afectadas por la reflexión o propagación de la luz a través del objeto a ocultar. Por ejemplo, si el objeto es verde, es porque refleja la luz de esta frecuencia, entonces la luz en la región verde del espectro podría desplazarse a la región azul de forma que, al llegar al objeto, no habría luz verde para ser reflejada. Así, una vez esquivado el objeto, el dispositivo de invisibilidad invierte este desplazamiento de la frecuencia reconstruyendo el estado inicial de la onda. “De esta forma, ni el objeto a ocultar ni el propio dispositivo de invisibilidad son detectados”, cuenta el investigador.

Los límites del futuro están en la investigación del presente

El experto en comunicaciones Carlos Rodríguez Fernández-Pousa, profesor de la Universidad Miguel Hernández de Elche, cuenta que este avance científico tiene aplicaciones inmediatas muy interesantes. “No pienso en la capa de invisibilidad de Harry Potter”, dice, sino en una nueva técnica de propagación de señales. Y es que el Efecto Talbot, en el que se basa este experimento, podría utilizarse para resolver ciertos problemas actuales en las conexiones de telecomunicaciones. “Por ejemplo, reorganizando el espectro de energía de la señal, se disminuirían interferencias, ruido y dispersión de la señal, y otros efectos indeseados que afectan a la transmisión de datos hoy en día”, explica.

Actualmente, el equipo de Montreal se encuentra desarrollando la siguiente fase de su investigación. “Estamos trabajando en generalizar las ecuaciones para hacer invisible un objeto en dos dimensiones. Y si es posible, queremos llegar a implementarlo algún día a objetos tridimensionales macroscópicos”, dice Azaña.

José Azaña (izquierda) y Luis Romero Cortés (derecha) junto al experimento.
José Azaña (izquierda) y Luis Romero Cortés (derecha) junto al experimento. L.R. Cortés y J. Azaña INRS

El investigador del centro canadiense explica el impacto de la investigación en la sociedad. “Nuestros resultados son posibles gracias a los fondos públicos que se destinan a la Investigación, y por lo tanto son de dominio público. El continuo desarrollo científico conseguido gracias a la investigación modela las posibilidades del futuro”.

Un aspecto muy interesante es generalizar estos resultados a ondas de naturaleza distinta. “Los procesos utilizados en nuestro estudio son de carácter universal, y por lo tanto podrían aplicarse a ondas de naturaleza distinta de la electromagnética”, comenta el investigador. Esto abriría la puerta a futuras aplicaciones como, por ejemplo, aislantes térmicos, aislantes acústicos, o incluso para hacer edificios invisibles a terremotos, generalizando estos resultados a ondas térmicas u ondas mecánicas, respectivamente.